Raiatea, berceau de la civilisation Mao'hi

Nous avons profité des vacances de fin d'année pour partir explorer de nouvelles îles. Notre circuit nous a emmener sur les îles de Raiatea, Tahaa, et Huahine, offrant toutes un charme très différent!

Cap sur Raiatea où nous avons passé 4 nuits à la charmante pension des 3 cascades, situé sur la côte Est de l'île à 6 km du centre ville d'Uturoa.

Raiatea est la troisième île de Polynésie française la plus peuplée, derrière Tahiti et Moorea, et la deuxième île en superficie. 

Entre mer et montagne, dans un écrin de verdure, nous sommes confortablement installés dans un joli bungalow équipé d'une cuisine. Nous avons profité d'une météo favorable, jusqu'au dernier jours où une bonne averse nous a bien arrosé. 

Raiatea, berceau de la civilisation Mao'hi
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Comme son nom l'indique, noter pension se situe non loin du point de départ de la randonnée qui mène à 3 cascades. C'est le premier endroit que nous avons exploré sur Raiatea.

La randonnée démarre au pied du Mont Temehani. Le chemin longe tout d'abord des cocoteraies où paissent paisiblement des troupeaux de vaches. Puis il serpente entre les racines géantes des tape (châtaigniers), tout en longeant une rivière qu'il faut à plusieurs reprises traverser. Des forêts de bambous, autrefois plantées pour ses multiples usages, rappellent l'histoire de cette vallée qui fut autrefois habitée. 

Nono pesant lourd sur nos petites épaules, nous nous sommes contentés d'atteindre la première cascade où un petit bassin d'eau  nous a offert un bain rafraichissant au milieu de la jungle... et des moustiques! 

Nous devions y pique-niquer, mais nous avons préféré faire demi-tour et manger tranquillement au bungalow plutôt que de laisser ces maudits insectes nous dévorer.

Raiatea, berceau de la civilisation Mao'hi
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Après une bonne sieste bien à l'abri sous nos moustiquaires, nous avons profité des vélos prêtés par la pension pour faire une grande balade vers le Sud.

L'île de Raiatea partage son lagon avec sa voisine Tahaa. Elle n'offre pas de magnifiques plages de sable fin,

mais son charme est authentique. Il émane de son histoire, de ses légendes, de sa fleur endémique, le tiare Apetahi, qui ne vit qu'en haut de la montagne sacrée, de ses paysages ondoyants et verdoyants offrant de nombreux pâturages au bétail, et de sa rivière, la Fa'aroa, la seule rivière navigable de Polynésie. 
Elle est réputée pour ses nombreuses fermes perlières et pour sa vanille. 

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Le jour suivant, nous sommes partis remonter la rivière Faaroa en kayak, accompagnés de Vivien, un guide vraiment sympathique qui a su nous expliquer et nous détailler la faune et la flore locale, ainsi que nous plonger au coeur des expressions et des légendes locales. 

Nous évoluons au beau milieu de la forêt tropicale, bercés par le chant sourd du pigeon vert que nous avons eu la chance d'apercevoir. Le ciel était gris mais la pluie ne nous a surpris q'au moment de notre arrivée à la voiture. Vraiment une belle promenade, accessible à tous et très bien encadrée.

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Le jour suivant, nous avons finalement loué une voiture pour effectuer le tour de l'île et visiter l'un des marae les plus importants de Polynésie : le Marae de Taputapuatea. 

Ce site, dédié au dieu de la guerre Oro, est au coeur même de la mythologie et de l'ancienne religion de la Polynésie de l'Est.

C'est d'ici que seraient parties les pirogues doubles à la conquête des îles de la Société, des Australes, et de la Nouvelle-Zélande.

Aujourd'hui, le site est toujours un lieu de pèlerinage où certains adeptes viennent d'Hawaii, de Nouvelle-Zélande, ou encore des îles Cook pour y célébrer la culture mao'hi. 

Le site est classé au patrimoine mondial de L'Unesco depuis le 9 juillet 2017.

Il offre également une jolie petite plage où nous nous sommes baignés tranquillement. 

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Nous avons poursuivi notre route, explorant entre pluie et soleil, le Sud de l'île, si sauvage, et ses lagunes où l'île déserte de nos dessins d'enfant devient réalité (vous savez, cette île ronde sur laquelle ne pousse qu'un seul cocotier!). 

Raiatea, berceau de la civilisation Mao'hi
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Nous avons terminé ce séjour par la visite d'Uturoa, la ville principale de Raiatea située tout au nord de l'île et faisant face à l'île de Tahaa.

C'est un joli petit bourg, disposant d'une marina de plaisance et d'un petit port toujours en activité. Celui-ci permet d'assurer un transport maritime de fret et de passagers, mais également l'accostage des navires de croisières.

Nous y avons visité son marché couvert où les fruits et légumes côtoient le poisson du lagon. 

Et à l'occasion de fêtes de Noël, un joli marché d'artisans se dressait sur la place centrale. Nono aurait bien aimé ouvrir tous les faux cadeaux rangés sous les sapins de décoration!

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